Lausanne, Suiza, 1904 - París, Francia , 1980

Born in Lausanne, Switzerland, Alejo Carpentier grew up in Havana, Cuba, and despite his European birthplace, he strongly self-identified as Cuban throughout his life. He received an excellent musical education, what would become a determining factor in his life and public activities, as well as his literary works.He was the youngest of Cuba’s intellectual generation of 1927, belonged to the so-called Minority Group, and worked hard for the renewal of artistic languages. He was arrested for his involvement in the “communist cause” in 1927. Once released from prison, he escaped to France, where he settled in for a long stay during the controversial Surrealist movement. During this period, he published ¡Écue-Yamba-Ó! (Praised Be God) and worked as a journalist. In 1939, Carpentier returned to Cuba, where he worked in radio, served as a music teacher, gave numerous lectures, and was active in the world of culture. His cultural work would later take him to Haiti and Venezuela. His literary success would come from Europe, from the impact of translations of The Kingdom of This World and The Lost Steps. With the triumph of the Cuban Revolution, Carpentier moved back to the island permanently until he was designated Minister-Counsellor of Cuba in Paris in 1966. Once there, he continued to pursue his literary career with the publication of significant works of fiction: Reasons of State, Baroque Concerto and The Harp and the Shadow (1979). In 1977, he was awarded the Cervantes Prize.

  • “Alejo Carpentier transformó la novela latinoamericana. Trascendió al naturalismo e inventó el realismo mágico. Tomó el lenguaje del barroco español y lo hizo imaginar un mundo en el que la literatura no imitara la realidad, sino, más bien se sumará a la realidad. Saludamos a nuestro padre y su generosidad: le debemos el patrimonio de un lenguaje y una imaginación. Todos somos sus descendientes.” Carlos Fuentes

Bibliography

Artículos y crónicas que Alejo Carpentier publicó entre 1940 y 1941 en el periódico Tiempo.

Novel

"An extraordinary display of historical inquisitiveness and stylistic maturity." The New York Times Book Review

Exploring the consequences of the European discovery of the Americas and challenging the myth of Columbus, Alejo Carpentier-"the father of magical realism"-studies the first meetings of the Western and American cultures and the tragic consequences of tarnished and abandoned idealism.

El conocido ballet de Stravinski La consagración de la primavera, con sus motivos de muerte y renacimiento como ritos de la naturaleza, da título a una de las más ambiciosas novelas de Alejo Carpentier, cuya trama gira en torno a dos personajes: Vera, bailarina rusa huida de su país tras los acontecimientos de 1917, que actúa en la compañía de Diaghilev, y Enrique, miembro de una familia cubana adinerada, que, por su militancia contra la dictadura de Gerardo Machado, se ve obligado a exiliarse en el París bohemio de los años treinta. 

In the early 1970s, friends Gabriel García Márquez, Augusto Roa Bastos and Alejo Carpentier reached a joint decision: they would each write a novel about the dictatorships then wreaking misery in Latin America. García Márquez went on to write The Autumn of the Patriarch and Roa Bastos I, the Supreme. The third novel in this remarkable trinity is Reasons of State, hailed as the most significant novel ever to come out of Cuba.

As with Garcia Marquez, Reasons of State is a bold story, boldly told –daring in its perceptions, rich in lush detail, inventive in prose, and deadly compelling in its suspenseful plot. It tells the tale of the dictator of an unnamed Latin American country who has been living the life of luxury in high-society Paris. When news reaches him of a coup at home, he rushes back and crushes it with brutal military force. But returning to Paris he is given a chilly welcome, and learns that photographs of the atrocities have been circulating among his well-to-do friends. Meanwhile World War One has broken out, and another rebellion forces the dictator back across the ocean. As he struggles with the Marxist forces beginning to find footing in his own country, and Europe is devastated, Carpentier constructs a masterful and biting satire of the new world order.

A swashbuckling tale set in the Caribbean at the time of the French Revolution, Explosion in a Cathedral (El siglo de las luces) focuses on Victor Hugues, a historical figure who led the naval assault to take back the island of Guadeloupe from the English at the beginning of the nineteenth century. In Carpentier's telling, this piratical character walks into the lives of the wealthy orphans Esteban and Sofia and casts them abruptly into the midst of the immense changes sweeping the world outside their Havana mansion.

"In a nameless, Havana-like city, an anonymous man flees a team of shadowy, relentless political assassins, and ultimately takes refuge in a symphony auditorium during a performance of Beethoven's Eroica. . . . This nightmarish novel does not so much tell a story as map the secret political infrastructure of cities, governments, churches, music, and bodies." The Independent

"Carpentier was one of the early giants of modern Latin American literature, a man whose writing helped shape and define the period of 'magic realism.' . . . [The Chase is] a masterpiece." New York Times Book Review

"A taut tale of political violence and psychological suspense." San Francisco Chronicle

A composer, fleeing an empty existence in New York City, takes a journey with his mistress to one of the few remaining areas of the world not yet touched by civilization-the upper reaches of a great South American river. The Lost Steps describes his search, his adventures, and the remarkable decision he makes in a village that seems to be truly outside history.

A few years after its liberation from the brutality of French colonial rule in 1803, Haiti endured a period of even greater brutality under the reign of King Henri-Christophe, who was born a slave in Grenada but rose to become the first black king in the Western Hemisphere. In prose of often dreamlike coloration and intensity, Alejo Carpentier records the destruction of the black regime built on the same corruption and contempt for human life that brought down the French while embodying the same hollow grandeur of false elegance, attained only through slave labor in an orgy of voodoo, race hatred, madness, and erotomania. 

¡Écue-Yamba-ó! es la primera novela de Alejo Carpentier y narra la vida del cubano Menegildo Cue en los primeros años del siglo XX. Aunque se ha venido clasificando dentro del cajón de sastre llamado «novela afrocubana», lo cierto es que esta obra es una de las más influyentes dentro de su género, y muy reveladora dentro de la producción del autor.  De contenido eminentemente folclórico, está repleta de símbolos y rituales relativos a los misterios de las creencias religiosas afrocubanas.

Es una obra fundamental para entender la realidad cubana de inicios del pasado siglo, al propio Carpentier, y una piedra angular dentro de la literatura hispanoamericana.

Short stories and novellas

 

Includes the three short stories Journey Back to the Source (Viaje a la semilla), The Santiago Way (El camino de Santiago), Like The Night (Semejante a la noche) and the novel The Chase (El acoso).

Non-fiction

En 1947, Carpentier emprendió un viaje por la Gran Sabana de América, que habría de resultar decisivo para su formación personal y artística. Sin ese viaje resulta difícil concebir varios de los textos de esencia latinoamericana reunidos en este volumen, que es, ante todo, una singular crónica de viajes, el asombrado testimonio de un genio que descubre su ser americano en enclaves como el páramo andino, las selvas venezolanas, las ruinas precolombinas o las orillas del Caribe. Con prosa deslumbrante, Carpentier recrea la experiencia iniciática mediante crónicas, charlas, discursos y artículos redactados durante treinta años al conjuro de la gran América. 

Esta selección de casi ochenta artículos, ensayos, cartas y crónicas sobre diferentes aspectos de la música cubana ofrecen un completo panorama de la música en Cuba y se agrupan en cuatro ejes: textos en los que Carpentier trata temas musicológicos e históricos de aspectos particulares de la música cubana; colaboraciones para la revista Carteles en las que Carpentier reseña la presencia de músicos cubanos en Europa; sobre conciertos, y finalmente, sobre los músicos cubanos.

Recoge en dos volúmenes muchas de las conferencias que impartió Alejo Carpentier. El volumen I - Habla Carpentier incluye: Documentales cinematográficos. Sobre el surrealismo. Sobre la música cubana. Sobre La Habana (1912-1930). Sobre su novelística. Conferencias: "Un ascenso de medio siglo". "Cuatro siglos de cultura cubana". Y la Conferencia - debate sobre El arpa y la sombra. Y el volumen II - Conferencias, ensayos, prólogos y discursos: Ensayos y conferencias sobre América Latina. La Habana vista por un turista cubano. Nuestro acento a la música contemporánea universal. El ángel de las maracas. Como el negro se volvió criollo. Reflexiones acerca de la pintura de Wilfredo Lam. Vigencia de Tolstoi en América Latina. Prólogo Al lector. Prólogo a La montaña mágica. Discursos. Informe al Congreso. Palabras de Alejo Carpentier. Han terminado para el escritor cubano los tiempos de soledad... Temas varios. Elogio y reivindicación del libro. El periodista: un cronista de su tiempo. Deporte es cultura.

Este breve ensayo es un sincero y emocionado homenaje de Alejo Carpentier a La Habana, una ciudad adelantada a las concepciones más revolucionarias del urbanismo. La mezcla de estilos arquitectónicos, producto de su mestizaje, es quizá una de sus principales características. El recorrido arquitectónico del escritor se complementa con 75 fotografías que permiten comprobar la original belleza de una de las ciudades más impactantes del Nuevo Continente.

"La ciudad de las columnas es la más desesperada declaración de amor a La Habana hecha por Alejo Carpentier." El Cultural-El Mundo

Reúne una selección de ensayos, artículos, conferencias y otros trabajos de Alejo Carpentier. A través de estas páginas, Carpentier pasa revista a toda una época cultural y política y retrata a personalidades de ámbito internacional como Jean Cocteau, Picasso, Debussy, Stravinski, Manuel de Falla, Chirico y Le Corbusier, entre otros. Incluye: Tientos y diferenciasRazón de ser y La novela latinoaméricana en vísperas de un nuevo siglo y otros ensayos.

Originally published in 1946, Music in Cuba is not only the best and most extensive study of Cuban musical history, it is a work of literature. Drawing on such primary documents as church circulars and musical scores, Carpentier encompasses European-style elite Cuban music as well as the popular rural Spanish folk and urban Afro-Cuban music.

Biography / Memoirs

Fue escrito entre las etapas de la creación de Los pasos perdidos y El siglo de las Luces y Alejo Carpentier lo elaboró en medio del trabajo cotidiano en la radio, la publicidad y otros quehaceres profesionales. Revela la diversidad de sus lecturas, el tiempo que también dedica a la música en medio de su bregar cotidiano, así como numerosas anécdotas y vínculos con personajes de la cultura y amigos entrañables. Entre innumerables observaciones de su propio trabajo literario aparecen confesiones como esta:

“Ayer y hoy trabajo sobre la versión definitiva (¿definitiva?) de Los pasos perdidos. Cuando la idea de esta novela se me ocurrió, de modo fulminante, un mediodía en que tomaba un auto de alquiler para regresar a mi casa, me imaginaba que sería un relato de siete capítulos que escribiría en veinte días. Empezándola el 7 de diciembre de 1949 contaba con tenerlo terminado en enero. El libro ha cobrado 40 capítulos y pronto se cumplirán dos años (… ).”

Journalistic Work

Carpentier reflexiona, en estas crónicas publicadas en la revista Carteles en 1941, acerca de las posibles causas de de la caída de Europa al comienzo de la Segunda Guerra Mundial y en sus consecuencias futuras; esa derrota sin paliativos sufrida por el país que había sido faro y guía de la cultura occidental se constituirá en prueba definitiva del declive del Viejo Continente y sus valores.

El ocaso de Europa plasma la mirada de un observador, situado a un océano de distancia, del comienzo de la Segunda Guerra Mundial y la caída y Ocupación de París, pero que vive como un drama íntimo el espectáculo de una Europa en ruinas, devastada por la vileza y el horror extremos.

Crónicas caribeñas, contiene los artículos sobre el Caribe publicados por Alejo Carpentier desde 1922 hasta 1980, junto a otros artículos y textos inéditos. Recopilación y prólogo de Emilio Jorge Rodríguez.

 

This book compiles writings that Alejo Carpentier wrote about cinema, showing the develop of this art along the XX century.

Este libro recoge un buen número de artículos publicados por Alejo Carpentier en revistas cubanas como Carteles relacionado con sus frecuentes viajes a España desde la cercana Francia donde entonces vivía. Compilación realizada por Julio Rodríguez Puértola.

En muchas de las novelas de Alejo Carpentier – Los pasos perdidos, El arpa y la sombra, Concierto barroco, El acoso…–, literatura y música están a menudo fuertemente imbricadas, y es que, amigo de grandes intérpretes y compositores de nuestro siglo, el autor cubano no sólo fue un excepcional escritor, sino también un apasionado y competente melómano. 

Ese músico que llevo dentro ordena en seis apartados –«Sobre compositores», «Intérpretes», «Musicología», «La música en el teatro», «Reflexiones en torno a la música» y «Ensayos»– los artículos más sobresalientes que relacionados con esta arte publicó a lo largo de su vida en periódicos y revistas.

Letters

Cartas a Toutouche, incluye un total de 138 documentos entre cartas, tarjetas postales, cables y telegramas que cubren casi una década de la correspondencia enviada por Alejo Carpentier a su madre durante su estancia en París, de 1928 hasta 1937. En esa vasta documentación se reflejan múltiples aspectos de la vida de Carpentier en sus años parisinos: su vinculación con los intelectuales franceses en general y con el grupo surrealista en particular, sus relaciones con numerosos intelectuales cubanos y de otros países de Latinoamérica, el proceso de gestación de muchas de sus crónicas, la culminación de su primera novela, su participación en las más importantes publicaciones francesas, así como otros aspectos de carácter más personal. 

Textos introductorios y notas de Graziella Pogolotti y Rafael Rodríguez Beltrán.

Prizes

  • 1979 - Premio Médicis
  • 1977 - Premio Cervantes
  • 1975 - Premio Cino del Duca
  • 1975 - Premio Internacional Alfonso Reyes